Qu’est-ce que la cartographie?

L’Association internationale de cartographie définit la cartographie comme la discipline qui s’occupe de la conception, de la production, de la diffusion et de l’étude des cartes. La cartographie est aussi la représentation – la carte. La cartographie englobe donc tout le processus de la création de cartes.

La cartographie est une discipline complexe et changeante mais reste le centre du processus de la création de cartes. Pris au sens large, ce processus inclut chaque étape à partir de la collecte, l’évaluation et la manipulation des données de base, de la création de la carte, du dessin et la production finale du document. La cartographie est un mélange unique réunissant la science, l’art et la technologie et nécessite toute une gamme de connaissances et d’habilités de la part du cartographe. Dans certain cas, une personne peut effectuer toutes les étapes de l’activité cartographique, mais ceci se produit seulement dans des cas relativement simples. Dans la plupart des cas, la création d’une carte nécessite le partage des tâches à accomplir parmi plusieurs personnes.

Cependant, la cartographie est bien plus que la production de cartes. Elle est aussi une discipline académique à part entière. Elle a ses propres associations professionnelles (régionales, nationales et internationales), publications, conférences, programmes éducatifs, ainsi que sa propre identité. Comme discipline, elle englobe non seulement les cartographes qui travaillent à la production de cartes mais aussi ceux qui enseignent la cartographie et ceux qui étudient et font de la recherche dans ce domaine. Souvent vues comme un produit venant d’un exercice pratique, les cartes sont maintenant vues comme une image d’une complexité intellectuelle offrant un riche potentiel pour l’investigation scientifique. Que la recherche soit cognitive, mathématique, historique, perceptuelle ou technologique, les cartographes exploitent ce potentiel au maximum.

La cartographie d’aujourd’hui possède deux caractéristiques essentielles. Premièrement, les cartes jouent un rôle fondamental et indispensable comme pilier de la civilisation. Plusieurs activités reliées à la surface de la Terre comme l’utilisation des terres, le cadastre et la localisation de propriétés, les prédictions météorologiques, la construction de routes, les analyses de localisation, les mesures d’urgence, l’aménagement des forêts, la prospection minière, la navigation, – la liste est sans fin – seraient impraticables sans les cartes. Et ce rôle n’a jamais été aussi essentiel qu’aujourd’hui. L’humanité fait face à plusieurs problèmes sévères dont plusieurs concernant l’environnement et la cartographie s’avère un outil crucial dans la recherche de solutions. Associée à la grande capacité de collecte de données et de capacité d’analyse de la télédétection et des systèmes d’information géographique (SIG) la cartographie, dans plusieurs cas, fournit la clé à la découverte de solutions.

Une seconde caractéristique primordiale de la cartographie d’aujourd’hui est sa nature dynamique. La discipline de la cartographie est au cœur d’une révolution engendrée par les avancées technologiques de l’informatique. Au cours des siècles, la production cartographique fut constamment influencée par les changements technologiques mais jamais comme aujourd’hui. Même si les anciennes techniques utilisant les plumes et l’encre sont parfois, mais rarement, encore utilisées, on retrouvera le cartographe travaillant à l’ordinateur et utilisant les logiciels les plus récents. Dans la plupart des cas, sans que la qualité de l’image soit altérée, les cartes peuvent être générées plus rapidement qu’auparavant et à des coûts inférieurs. L’ordinateur s’avère donc un outil efficace au processus de la cartographie.